Zoología

El baile del escarabajo pelotero. Crédito de la fotografía: Bernard Dupont.

El baile del escarabajo pelotero

¿A quién no le parece gracioso el escarabajo pelotero? Es un bicho que empuja una bola de caca con sus patas traseras y encima se la está llevando para hacerse un bocata. Es evidente que son unos artrópodos que no dejan indiferente a nadie. Aún más cuando se les conoce en profundidad.

Hagamos primero una presentación taxonómica. Son unos insectos pertenecientes al orden de los coleópteros (como todos los escarabajos) y se les clasifica dentro de la subfamilia de los escarabeínos (Scarabaeinae). Dentro de este cajón taxonómico encontramos más de 5.000 especies que tienen una especial relación con los excrementos de grandes animales: son coprófagos. Los adultos aprovechan la sopa de microorganismos que emana de la caca, mientras que las larvas dan cuenta de la parte más fibrosa.

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¿Qué estás comiendo?

Gusanos Osedax (de color rosáceo) viviendo en un trozo de hueso de ballena. Crédito: MBARI.

Gusanos Osedax (de color rosáceo) viviendo en un trozo de hueso de ballena. Crédito: MBARI.

La nutrición es una de esas funciones que todo ser vivo que se precie debe tener en cuenta. Seguir en el tablero de la vida depende de conseguir nutrientes o de evitar nutrir a otros. Si te pregunto de dónde obtendrías energía, puede que me respondas “de un muffin, que tiene mucho azúcar” o “de un potaje de lentejas, que mi abuela decía que eran muy buenas”. Pero eso es porque tú, Homo sapiens, vas a lo fácil. Comer un bistec o una ensalada es de mainstream. Las especies que vienen a continuación se salen de lo normal para ser unos verdaderos gourmet.

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Mirmecomorfía, disfrazados de hormigas

El mimetismo, esa capacidad que tienen algunos organismos de asemejarse a otros, es un fascinante catálogo de cuanto puede rizar el rizo la evolución. La capacidad de las orquídeas para engañar a las abejas, los sorprendentes insectos hojas o el increíble pulpo que imita a sus vecinos venenosos, son algunos ejemplos. Bien se podría hacer una serie documental con ellos y tendríamos el éxito asegurado.

Hace ya unos años (allá por el 2008), estuve en Ecuador y pude observar de cerca uno de los mimetismos que más me han sorprendido. Hicimos un muestreo de los artrópodos de la bóveda arbórea. La técnica es sencilla: se dispone una tela blanca alrededor de un árbol y se fumiga la copa para que los animales caigan en la tela. Una vez recogidas todas las muestras, los llevamos al campamento y comenzamos a clasificarlos. Avispas aquí, escarabajos allá, una araña en esta bandeja, las hormigas por acá… Entonces uno de los entomólogos que nos acompañaban nos dijo “Fíjate bien, eso no es una hormiga, es una araña”. En efecto, de un vistazo rápido parecía una hormiga negra y pequeña. Pero de cerca resulta que le podíamos contar ocho patas, no seis como todos los insectos. Diagnóstico: era un arácnido.

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