Evoluci贸n

Desafiando a las ciudades

鈥淭enemos que hacernos a la idea de que los animales urbanos van a evolucionar para adaptarse a todas las formas posibles de explotar a los seres humanos鈥. Menno Schilthuizen. Darwin viene a la ciudad.
馃摲 Yuriy75

馃實 Seg煤n una investigaci贸n publicada recientemente, solo el 3 % de la superficie terrestre de la Tierra est谩 ecol贸gicamente intacta. Es decir, dichas regiones son las 煤nicas que mantienen la misma flora y fauna de hace 500 a帽os, lo cual permite el correcto funcionamiento de los ecosistemas que conforman.

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La evoluci贸n nos conecta con todas las criaturas de la Tierra

Hist贸ricamente, ha habido una corriente ininterrumpida desde el origen de la vida y los procariontes m谩s simples hasta los 谩rboles gigantes, los elefantes, las ballenas y los seres humanos. Ernst Mayr, As铆 es la biolog铆a.
馃摲 NOAA

馃尦 Imagina que pudi茅ramos desplazarnos por el 谩rbol evolutivo, generaci贸n tras generaci贸n. As铆 ver铆amos pasar a nuestros antepasados, mientras sus rasgos morfol贸gicos cambian desde un aspecto humanoide hasta un animal peque帽o, de morro afilado y bigotes largos 馃悂 Si nos di茅semos la vuelta, podr铆amos quiz谩s subir hasta el nivel de los leones o los elefantes 馃悩

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Los dientes transparentes del pez drag贸n

A pesar de su tama帽o, los peces drag贸n son unos voraces depredadores. Cr茅dito: Audrey Velasco

A pesar de su tama帽o, los peces drag贸n son unos voraces depredadores. Cr茅dito: Audrey Velasco

En las profundidades de los oc茅anos, la carrera por la supervivencia gira en torno a un juego de luces. Peces 馃悷 crust谩ceos 馃 y moluscos 馃 han desarrollado y perfilado, durante millones de a帽os, una gran variedad de estrategias que implican el uso de bioluminiscencia 馃挕馃挕馃挕 En este oscuro mundo, un destello rojo puede ser la promesa de una comida o la sentencia a ser comido. Dentro de esta lucha entre presas y depredadores ha surgido una sorprendente adaptaci贸n: dientes transparentes 馃槸

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Los virus fueron clave en la evoluci贸n de la marihuana

Planta de Cannabis sativa. Cr茅dito: Lode Van de Velde.

Planta de Cannabis sativa. Cr茅dito: Lode Van de Velde.

Los virus fueron clave en la evoluci贸n de la marihuana. Esta es la conclusi贸n a la que han llegado investigadores de la Universidad de Texas tras estudiar el genoma de Cannabis sativa 馃敩馃摎 Los cient铆ficos se interesaron por el origen del tetrahidrocannabinol o THC, componente psicoactivo de la planta, y del cannabidiol o CBD, cuyo potencial m茅dico est谩 siendo investigado 鈿曪笍鉂 Para ello localizaron la posici贸n de los genes implicados en la s铆ntesis de estas mol茅culas, siendo localizados en el mismo cromosoma. Adem谩s, estos genes aparecen rodeados por grandes franjas de ADN que provienen de virus que colonizaron el genoma hace millones de a帽os 馃槸

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Origen del perro. Duelo cient铆fico de f贸siles y genes

Perro Predmost铆

Cr谩neo de un c谩nido descubierto en el yacimiento de Predmost铆. Dentro de la boca se encontr贸 un hueso de mamut. Cr茅dito de la fotograf铆a: Museo de Anthropos, Brno, Rep煤blica Checa, cortes铆a de Mietje Germonpre.

La pared de piedra le cort贸 el paso. En su huida, el viejo mamut hab铆a ca铆do en la trampa. El dolor de la pata delantera le impidi贸 seguir el ritmo de la manada y, al final, qued贸 rezagado, a expensas de los carn铆voros. Se gir贸 desafiante hacia los colmillos y gru帽idos. Bram贸 e intent贸 una embestida para asustarlos. Los lobos no retrocedieron, mantuvieron la l铆nea, ense帽ando los dientes, pero ninguno se atrevi贸 a lanzarse sobre 茅l. Un golpe de aquel animal supondr铆a una condena de muerte. Algo surc贸 el aire y se clav贸 en el espeso pelaje del mamut. A la primera lanza le sigui贸 una segunda y una tercera que erraron el blanco. Llegaron m谩s. El olor a sangre se mezcl贸 con el fr铆o viento glacial. Los lobos dejaron paso a sus compa帽eros de caza, que terminaron por rendir al herb铆voro.

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Mirmecomorf铆a, disfrazados de hormigas

El mimetismo, esa capacidad que tienen algunos organismos de asemejarse a otros, es un fascinante cat谩logo de cuanto puede rizar el rizo la evoluci贸n. La capacidad de las orqu铆deas para enga帽ar a las abejas, los sorprendentes insectos hojas o el incre铆ble pulpo que imita a sus vecinos venenosos, son algunos ejemplos. Bien se podr铆a hacer una serie documental con ellos y tendr铆amos el 茅xito asegurado.

Hace ya unos a帽os (all谩 por el 2008), estuve en Ecuador y pude observar de cerca uno de los mimetismos que m谩s me han sorprendido. Hicimos un muestreo de los artr贸podos de la b贸veda arb贸rea. La t茅cnica es sencilla: se dispone una tela blanca alrededor de un 谩rbol y se fumiga la copa para que los animales caigan en la tela. Una vez recogidas todas las muestras, los llevamos al campamento y comenzamos a clasificarlos. Avispas aqu铆, escarabajos all谩, una ara帽a en esta bandeja, las hormigas por ac谩鈥 Entonces uno de los entom贸logos que nos acompa帽aban nos dijo 鈥淔铆jate bien, eso no es una hormiga, es una ara帽a鈥. En efecto, de un vistazo r谩pido parec铆a una hormiga negra y peque帽a. Pero de cerca resulta que le pod铆amos contar ocho patas, no seis como todos los insectos. Diagn贸stico: era un ar谩cnido.

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Un plato de mejillones en El Ed茅n

If nature dies because we enter it, then the only way to save nature is to kill ourselves

William Cronon

Viajemos a California. En concreto nos dirigimos a las islas del Canal, un archipi茅lago formado por ocho islas, hogar de los chumash. Este pueblo amerindio se especializ贸 en la pesca y en la recolecci贸n de especies marinas. Usando sus canoas, conocidas como tomol, crearon una s贸lida red de comercio y pesca. Su econom铆a se basaba en el intercambio de peces por carne de animales del interior del continente. Incluso ten铆an una moneda: las conchas del molusco Olivella biplicata o aceituna p煤rpura.

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Mimulus peregrinus, una especie en pa帽ales

Nuestro gusto por lo bello nos ha llevado a cultivar y seleccionar aquellas flores que consideramos bonitas o dignas de estar en nuestro jard铆n. Algunas de las especies del g茅nero Mimulus, conocidas como flor-mono, se han ganado un hueco en nuestros corazones. Este grupo taxon贸mico comprende unas 150 especies, que en su mayor铆a se distribuyen por Am茅rica del Norte. Pero un pu帽ado de ellas, impulsadas por nosotros, han dado un salto de gigante y se las puede encontrar fuera de su h谩bitat en Europa o en otros puntos del globo. En definitiva, se han convertido en invasoras.

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El legado de las cianobacterias

Cuando en el colegio nos explicaban qu茅 era un ser vivo, nos dec铆an que todos ellos compart铆an tres caracter铆sticas b谩sicas: se nutren, se relacionan y se reproducen. Otra definici贸n m谩s b谩sica podr铆a ser que es todo aquello que sobrevive. Y es que si tuvi茅semos que darle un sentido a la vida, no ser铆a otro que el de sobrevivir un d铆a m谩s. Siendo la evoluci贸n el proceso por el que los linajes consiguen mantenerse en el tablero de la Tierra. Todo este juego de ensayo, error (extinci贸n) y acierto (un d铆a m谩s), ha dado lugar a un sinf铆n de estrategias ingeniosas, que cautivan a cient铆ficos y profanos por igual.

La existencia del pez volador o la planta carn铆vora son soluciones incre铆bles, dignas de aparecer en un documental. Pero debemos tener en cuenta que en este juego, valdr谩 cualquier estrategia que garantice una nueva generaci贸n de reto帽os. De esta forma, las m谩s sosas pero m谩s eficientes campan a sus anchas para disgusto de los divulgadores.

驴Puede haber algo con menos arte que una mala hierba creciendo en tu jard铆n? M谩s que interesante, se dir铆a que es un fastidio. 驴Y qu茅 me dicen de esas algas con las que nos rozamos cuando nos ba帽amos en la playa? Sin embargo, ellas comparten algo que es tan eficiente que se ha vuelto com煤n. Y, de tan com煤n, se ha vuelto incluso invisible a ojos del gran p煤blico. Es tan eficaz, que una de las enzimas implicadas en este proceso, la RuBisCO, es considerada la m谩s abundante del planeta.

La historia que aqu铆 os voy a contar habla sobre unos peque帽os microorganismos, las cianobacterias, cuya supervivencia y adaptaci贸n lo cambi贸 todo. Hablaremos de como muchos organismos tomaron su legado, la fotos铆ntesis, catapultando la evoluci贸n sobre la Tierra. Les prometo casos impresionantes, pero tambi茅n que aprender谩n a apreciar aquella planta que invade su maceta, el alga que se les pega a la piel, una mancha extra帽a en una roca o el agua verde y sucia de una charca.

La aparici贸n de las cianobacterias supuso un cambio en la composici贸n global de la atm贸sfera terrestre.

La aparici贸n de las cianobacterias supuso un cambio en la composici贸n global de la atm贸sfera terrestre.

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