Evolución

Los virus fueron clave en la evolución de la marihuana

Planta de Cannabis sativa. Crédito: Lode Van de Velde.

Planta de Cannabis sativa. Crédito: Lode Van de Velde.

Los virus fueron clave en la evolución de la marihuana. Esta es la conclusión a la que han llegado investigadores de la Universidad de Texas tras estudiar el genoma de Cannabis sativa 🔬📚 Los científicos se interesaron por el origen del tetrahidrocannabinol o THC, componente psicoactivo de la planta, y del cannabidiol o CBD, cuyo potencial médico está siendo investigado ⚕️❓ Para ello localizaron la posición de los genes implicados en la síntesis de estas moléculas, siendo localizados en el mismo cromosoma. Además, estos genes aparecen rodeados por grandes franjas de ADN que provienen de virus que colonizaron el genoma hace millones de años 😯

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Origen del perro. Duelo científico de fósiles y genes

Perro Predmostí

Cráneo de un cánido descubierto en el yacimiento de Predmostí. Dentro de la boca se encontró un hueso de mamut. Crédito de la fotografía: Museo de Anthropos, Brno, República Checa, cortesía de Mietje Germonpre.

La pared de piedra le cortó el paso. En su huida, el viejo mamut había caído en la trampa. El dolor de la pata delantera le impidió seguir el ritmo de la manada y, al final, quedó rezagado, a expensas de los carnívoros. Se giró desafiante hacia los colmillos y gruñidos. Bramó e intentó una embestida para asustarlos. Los lobos no retrocedieron, mantuvieron la línea, enseñando los dientes, pero ninguno se atrevió a lanzarse sobre él. Un golpe de aquel animal supondría una condena de muerte. Algo surcó el aire y se clavó en el espeso pelaje del mamut. A la primera lanza le siguió una segunda y una tercera que erraron el blanco. Llegaron más. El olor a sangre se mezcló con el frío viento glacial. Los lobos dejaron paso a sus compañeros de caza, que terminaron por rendir al herbívoro.

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Mirmecomorfía, disfrazados de hormigas

El mimetismo, esa capacidad que tienen algunos organismos de asemejarse a otros, es un fascinante catálogo de cuanto puede rizar el rizo la evolución. La capacidad de las orquídeas para engañar a las abejas, los sorprendentes insectos hojas o el increíble pulpo que imita a sus vecinos venenosos, son algunos ejemplos. Bien se podría hacer una serie documental con ellos y tendríamos el éxito asegurado.

Hace ya unos años (allá por el 2008), estuve en Ecuador y pude observar de cerca uno de los mimetismos que más me han sorprendido. Hicimos un muestreo de los artrópodos de la bóveda arbórea. La técnica es sencilla: se dispone una tela blanca alrededor de un árbol y se fumiga la copa para que los animales caigan en la tela. Una vez recogidas todas las muestras, los llevamos al campamento y comenzamos a clasificarlos. Avispas aquí, escarabajos allá, una araña en esta bandeja, las hormigas por acá… Entonces uno de los entomólogos que nos acompañaban nos dijo “Fíjate bien, eso no es una hormiga, es una araña”. En efecto, de un vistazo rápido parecía una hormiga negra y pequeña. Pero de cerca resulta que le podíamos contar ocho patas, no seis como todos los insectos. Diagnóstico: era un arácnido.

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Un plato de mejillones en El Edén

If nature dies because we enter it, then the only way to save nature is to kill ourselves

William Cronon

Viajemos a California. En concreto nos dirigimos a las islas del Canal, un archipiélago formado por ocho islas, hogar de los chumash. Este pueblo amerindio se especializó en la pesca y en la recolección de especies marinas. Usando sus canoas, conocidas como tomol, crearon una sólida red de comercio y pesca. Su economía se basaba en el intercambio de peces por carne de animales del interior del continente. Incluso tenían una moneda: las conchas del molusco Olivella biplicata o aceituna púrpura.

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Mimulus peregrinus, una especie en pañales

Nuestro gusto por lo bello nos ha llevado a cultivar y seleccionar aquellas flores que consideramos bonitas o dignas de estar en nuestro jardín. Algunas de las especies del género Mimulus, conocidas como flor-mono, se han ganado un hueco en nuestros corazones. Este grupo taxonómico comprende unas 150 especies, que en su mayoría se distribuyen por América del Norte. Pero un puñado de ellas, impulsadas por nosotros, han dado un salto de gigante y se las puede encontrar fuera de su hábitat en Europa o en otros puntos del globo. En definitiva, se han convertido en invasoras.

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El legado de las cianobacterias

Cuando en el colegio nos explicaban qué era un ser vivo, nos decían que todos ellos compartían tres características básicas: se nutren, se relacionan y se reproducen. Otra definición más básica podría ser que es todo aquello que sobrevive. Y es que si tuviésemos que darle un sentido a la vida, no sería otro que el de sobrevivir un día más. Siendo la evolución el proceso por el que los linajes consiguen mantenerse en el tablero de la Tierra. Todo este juego de ensayo, error (extinción) y acierto (un día más), ha dado lugar a un sinfín de estrategias ingeniosas, que cautivan a científicos y profanos por igual.

La existencia del pez volador o la planta carnívora son soluciones increíbles, dignas de aparecer en un documental. Pero debemos tener en cuenta que en este juego, valdrá cualquier estrategia que garantice una nueva generación de retoños. De esta forma, las más sosas pero más eficientes campan a sus anchas para disgusto de los divulgadores.

¿Puede haber algo con menos arte que una mala hierba creciendo en tu jardín? Más que interesante, se diría que es un fastidio. ¿Y qué me dicen de esas algas con las que nos rozamos cuando nos bañamos en la playa? Sin embargo, ellas comparten algo que es tan eficiente que se ha vuelto común. Y, de tan común, se ha vuelto incluso invisible a ojos del gran público. Es tan eficaz, que una de las enzimas implicadas en este proceso, la RuBisCO, es considerada la más abundante del planeta.

La historia que aquí os voy a contar habla sobre unos pequeños microorganismos, las cianobacterias, cuya supervivencia y adaptación lo cambió todo. Hablaremos de como muchos organismos tomaron su legado, la fotosíntesis, catapultando la evolución sobre la Tierra. Les prometo casos impresionantes, pero también que aprenderán a apreciar aquella planta que invade su maceta, el alga que se les pega a la piel, una mancha extraña en una roca o el agua verde y sucia de una charca.

La aparición de las cianobacterias supuso un cambio en la composición global de la atmósfera terrestre.

La aparición de las cianobacterias supuso un cambio en la composición global de la atmósfera terrestre.

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