Hongos, plantas zombies y mimetismo floral

Fusarium xyrophilum es un hongo capaz de imitar las flores de las plantas que infecta para atraer insectos.
📷 Kenneth Wurdack, National Museum of Natural History, Smithsonian Institution.

¿Cuántas flores ves aquí? ¿Una, dos o tres? Mira bien ¿No te parecen extraños esos pétalos? 🤨 En realidad no hay ninguna flor. Lo que estás viendo es un hongo protagonista de uno de los ejemplos de mimetismo más impresionantes de la naturaleza: hacerse pasar por las flores de sus víctimas en color, forma y tamaño 😮

🍄 El hongo Fusarium xyrophilum fue descubierto en la sierra de Pacaraima, Guyana, donde infecta a varias especies de plantas del género Xyris. Gracias a sus hifas consigue tomar el control interno de sus víctimas vegetales, induciendo la inhibición del desarrollo de flores normales. En su lugar, el hongo crece en las inflorescencias de la planta creando unas estructuras conocidas como pseudoflores 🌷🌷🌷

Flor de Xyris complanata. 📷 Eric Guinther

🔎 Además de su evidente forma y color, tenemos otras pistas para resolver esta pesadilla botánica. Las pseudoflores contienen pigmentos capaces de reflejar la luz ultravioleta en rangos visibles para animales como las abejas. Por otra parte, F. xyrophilum emite una mezcla de compuestos volátiles que resultan ser atrayentes de insectos. Es decir, el hongo hace todo lo posible para que los polinizadores visiten la planta zombi 🧟‍♀️ A los insectos que caigan en el engaño no les pasará nada, pero serán usados como transporte para las esporas, aumentando las probabilidades de reproducción sexual del hongo o ayudando en la infección de nuevos huéspedes 🐝🐝🐝

Planta infectada por Puccinia monoica.
📷 Lesfreck

🌼 El mimetismo floral también se da en otras especies de hongos, aunque es un fenómeno bastante raro. Por ejemplo podemos mencionar a Puccinia monoica, un hongo parásito perteneciente a las royas, que también inhibe la floración de sus víctimas. Pero a diferencia de F. xyrophilum, modifica la morfología del huésped para que su color y olor tome el aspecto de una flor atractiva a juicio de los insectos. Dichas pseudoflores incluso llegan a secretar un fluido azucarado, creando un buffet libre en una planta zombi donde los insectos son más que bienvenidos.

🌎🌍🌏

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Referencias:

Fusarium xyrophilum, sp. nov., a member of the Fusarium fujikuroi species complex recovered from pseudoflowers on yellow-eyed grass (Xyris spp.) from Guyana.

Pseudoflowers produced by Fusarium xyrophilum on yellow-eyed grass (Xyris spp.) in Guyana: A novel floral mimicry system?

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