Cinco cosas que no sabías sobre los cocodrilos

Los caimanes pueden subirse a los árboles para tomar mejor el Sol. Crédito: Kristine Gingras.

Los caimanes pueden subirse a los árboles para tomar mejor el sol. Crédito: Kristine Gingras.

Los cocodrilos suelen ser vistos como unos depredadores primitivos. Sigilosos reptiles que esperan bajo el agua para sorprender a sus presas. Tal vez se deba a su parecido con los dinosaurios, o a las imágenes del fatal destino que sufre la cebra que acaba en sus fauces. La cuestión es que nunca han gozado de una buena imagen en la prensa o en los dibujos animados. Pero la ciencia, por suerte, está demostrando que son unos animales fascinantes. Y por eso aquí te presento cinco cosas que no sabías sobre los cocodrilos.

Número 1: Usan piedras para bucear más tiempo. Se creía que, al igual que las aves, los cocodrilos tragan piedras para que les facilite la digestión. O que simplemente, mientras se dan un banquete con un ñu, las piedras acaban en su boca accidentalmente. Pero los científicos han descubierto que el aligátor americano (Alligator mississippiensis) se vale de las rocas para aumentar el tiempo que dura sus inmersiones. Los investigadores midieron el tiempo que siete jóvenes caimanes pasaban bajo el agua antes y después de tragar piedras. Cuando tenían rocas en la tripa, los caimanes podían estar sumergidos hasta 35 minutos más. La estrategia ayudaría a los caimanes jóvenes, con más tejido cartilaginoso que es más ligero, a permanecer ocultos a la vez que mantienen llenos sus pulmones.

Número 2: Pueden comer tiburones. También rayas, cangrejos, manatíes o cualquier cosa que se les ponga a tiro. Caimanes y cocodrilos son animales oportunistas, por lo que no dejarán pasar un buen bocado. En los últimos años se están documentado la presencia de depredadores en lugares donde creemos que no deberían estar. Pero la realidad es que, gracias a los esfuerzos de conservación, algunas especies como los caimanes están recolonizando ecosistemas donde anteriormente sus poblaciones fueron diezmadas por los humanos. A este respecto, se han visto caimanes en playas o manglares. Pero los caimanes no tienen glándulas de la sal que les permitan vivir en agua salada, como algunas especies de cocodrilos que sí las presentan. Entonces ¿cómo consiguen pasar un día en la playa? Pues buscan el agua dulce que haya por allí. Por ejemplo, cuando llueve se crea una zona de agua menos salada en la superficie y la aprovechan para pasar más tiempo en ese ambiente.

Algunos caimanes se pueden aventurar en ambientes salinos, llegando a alimentarse de tiburones y rayas. Crédito: U.S. Fish and Wildlife Service J.N. ‘Ding’ Darling National Wildlife Refuge.

Algunos caimanes se pueden aventurar en ambientes salinos, llegando a alimentarse de tiburones y rayas. Crédito: U.S. Fish and Wildlife Service J.N. ‘Ding’ Darling National Wildlife Refuge.

Número 3: Pueden subirse a los árboles. El zoólogo Vladimir Dinets y sus compañeros llegaron a esta conclusión tras estudiar varias especies de cocodrilos de Australia, África y América del Norte. Cuatro de las especies estudiadas eran capaces de trepar los árboles. Lo hacían en función de su tamaño: los más pequeños eran los que escalaban más alto. En algunos casos podían subir hasta cuatro metros de altura y caminar cinco metros por una rama. Los investigadores creen que usan los árboles para tomar el sol cuando hay demasiada sombra en el suelo. Además, desde las alturas, pueden vigilar mejor su territorio en busca de competidores o presas.

Número 4: Usan ramitas para cazar. Dinets también descubrió que algunas especies de cocodrilos usan señuelos para cazar a sus presas. En el año 2007 observó a cocodrilos de la India que portaban ramitas en sus hocicos. Al quedarse quietos, eran capaces de engañar a las aves que estaban construyendo sus nidos, que andaban buscando palos que flotan en el agua y se acercaban ingenuamente a los cocodrilos. En una investigación publicada en 2013, los investigadores probaron este comportamiento en el cocodrilo de las marismas (Crocodylus palustris) y el aligátor americano (Alligator mississippiensis). Ambas especies usaban esta estratagema en las épocas previas a la cría de las aves, cuando gastan su tiempo en la construcción de nidos. Este ha sido el primer informe sobre el uso de herramientas por parte de un reptil.

Algunas especies de cocodrilos usan palos como señuelo para cazar aves. Crédito: Vladimir Dinets.

Algunas especies de cocodrilos usan palos como señuelo para cazar aves. Crédito: Vladimir Dinets.

Número 5: Pueden cazar en grupo. Seguimos con el trabajo de Dinets. En una de sus investigaciones recopiló los relatos de naturalistas aficionados y científicos expertos en cocodrilos, revisó los diarios de antiguos naturalistas y vio más de 3.000 horas de observaciones. De todas ellas extrajo un puñado de casos que tenían en común la coordinación entre caimanes o cocodrilos para cazar. En una de ellas, se había observado a un grupo de cocodrilos nadando en círculo alrededor de un banco de peces. Conformen daban vueltas, iban estrechando el círculo, obligando a los peces a formar un grupo compacto para poder capturarlos mejor. En otras ocasiones se ha observado cómo los caimanes más grandes empujaban a los peces desde las aguas más profundas hacia la orilla, donde los ejemplares más pequeños esperaban. Se tendrán que realizar más investigaciones, pero según los investigadores estas observaciones demuestran que entre los cocodrilos podríamos encontrar algún grado de caza conjunta.

Más información:

Alligators gobble rocks to stay underwater longer.

Alligators on the beach? Killer whales in rivers? Get used to it.

Bite on this: Alligators caught eating sharks.

University of Tennessee study finds crocodiles climb trees.

Tool use in crocodylians: crocodiles and alligators use sticks as lures to attract waterbirds.

Crocodiles, Alligators Hunt in Groups, Scientist Says.

Vladimir Dinets, página en Wikipedia

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